‘t Is maar dat je het weet

Ik heb het enorm druk gehad de afgelopen periode. Dat zullen jullie wel gemerkt hebben. Reden hiervoor was de intensieve bachelorproef. Deze is vanmorgen eindelijk ingediend. Nu dat is afgehandeld kunnen we beginnen aan de examens. ‘t Zal blokken worden, maar mits de nodige motivatie zal het wel lukken. Anderzijds betekent dit ook dat ik onderduik en mij aldus weer volledig ga afzonderen van de wereld. Geen blog posts, geen tweets. Hé, wel maar voor een maand hoor. 19 juni is het alweer voorbij.

Succes toegewenst aan alle andere studenten! Gelukkig dat ik niet alleen ben.

I’ll be back.

Spelen met het Yahoo! SearchMonkey Platform

Het Yahoo! SearchMonkey Platform is enkele dagen geleden open gesteld voor het grote publiek. SearchMonkey kadert in de nieuwe strategie van Yahoo! om een opener zoekmachine beleid te voeren. Het laat toe aan ontwikkelaars om de relevantie en bruikbaarheid van zoekresultaten te verbeteren door applicaties/mash-ups te schrijven op basis van gestructureerde (visuele) data. Bijgevolg wordt er mee verkeer naar je website geleid en op het lange termijn zal het resulteren in een betere page ranking. Ik heb mij er eens aangezet en zelf een applicatie geschreven.

Het achterliggend idee van mijn applicatie is het volgende. Als je bij het zoeken resultaten van micro-blogging services (die overigens hoog ranken) als Twitter tegenkomt zegt dat vaak niet veel.

Daarom dat ik eraan dacht om een eenvoudige applicatie te schrijven die een mooi overzicht geeft van relevante informatie over de microblogger. Deze informatie bevat het betreffende bericht/status aangevuld met naam, website, locatie en een mooi plaatje. Daarnaast zijn er eventueel hyperlinks naar de registratie- en helppagina’s en uitleg over de service. De resultaten zijn misschien nog steeds niet relevant, maar ze zijn wel aantrekkelijker en logischer opgebouwd. Ze trekken de aandacht en doen de surfer vragen stellen. Wat voor iemand schuilt er achter dit bericht? Kan hij iets voor mij betekenen? Hoe maak ik ook een profiel aan? Resultaat: meer verkeer naar jouw pagina en naar de service.

Het ontwikkelingsproces van een applicatie in SearchMonkey

Eerst en vooral bestaan er drie partijen in de context van SearchMonkey. De website eigenaars, die via hun site semantische data ter beschikking stellen, de ontwikkelaar van de applicatie en de eindgebruiker die een betere zoekervaring zal genieten.

Het Yahoo! Searchmonkey platform is intuïtief. Met een beetje PHP, (x)HTML en XSLT kom je er wel, maar toch doe je er goed aan om de zeer uitgebreide documentatie eens door te nemen. Om te beginnen heb je data nodig van de website(s) waarvoor je een applicatie schrijft. Er zijn verschillende soorten data services. Enerzijds heb je data services die reeds beschikbaar zijn (jaren lang geïndexeerd) via de Yahoo webcrawler en via de microformats (hCard, hReview, hCalendar, hFeed en XFN worden voorlopig ondersteund) die websites zelf aanleveren en als dusdanig herkenbaar zijn door SearchMonkey. Wil je echter ook andere informatie (bijvoorbeeld ook hResume dat nog niet ondersteund wordt) van een pagina of web service afhalen, dan is dat ook mogelijk via Custom Data Services. Met een beetje magische XSLT en xPath kan je de data zonder problemen scrapen en kom je tot de benodigde DataRSS xml.

Nu kan je beginnen om de applicatie zelf te schrijven. Je hoort wel nog een Trigger URL Pattern te specifiëren waarop je applicatie zal toegepast worden. In mijn geval is dat bijvoorbeeld twitter.com/*. De vraag is dan wat je wenst te ontwikkelen: een enhanced result of een uitklapbare infobar onder het zoekresultaat. De volgende stap is dat je één of meerdere data services selecteert. Dit kan DataRSS xml zijn op basis van microformaten of op basis van jouw custom data service. Het echte ontwikkelingswerk begint nu pas. Met behulp van PHP zal je nu de data elementen mappen op de zoekresultaten. Uiteraard kan je niet alle functionaliteit gebruiken, maar er is wel een white list. Behoren tot de mogelijkheden: functies om strings en data te manipuleren bijvoorbeeld. De PHP, XSLT worden mooi geparsed en gevalideerd. Als je applicatie werkt kan je deze delen met andere mede ontwikkelaars of publiceren in de galerij zodat elke Yahoo! gebruiker er mee zal kunnen werken.

Conclusie

In tegenstelling tot marktleider Google, zijn ze bij Yahoo! blijkbaar stellig van mening dat de volgende generatie zoekresultaten in handen is van derden. Het is een nieuwe manier van denken: geen zware algoritmes, maar de zoekresultaten worden afgeleverd door de bedrijven, websitebouwers en andere ontwikkelaars die deze zelf kunnen optimaliseren op basis van gestructureerde data. Ik ben ervan overtuigd dat dit leidt tot een significante verbetering van de kwaliteit en relevantie van zoekresultaten. Maar: dit kan alleen door een open, transparent, gestructureerd en semantisch verantwoord web.

Het platform is eenvoudig in gebruik en biedt verregaande mogelijkheden. Hoewel SearchMonkey ontzettend vooruitstrevend is, rijzen ook hier vragen. Gaan adverteerders het platform misbruiken als spamparadijs? Hoe zit het met de gewenstheid en de gebruiksvriendelijkheid van dergelijke zoekresultaten? De vraag die me echter nog het meest boeist is hoe de developer community hierop zal inpikken. Gaan ze het aanvaarden of sterft SearchMonkey een stille dood? Om naamsbekendheid te krijgen is er alvast de SearchMonkey Developer Challenge. De boodschap is eenvoudig: schrijf een killer applicatie en maak kans om $2,500 te winnen in één van de vier categorieën: Best Enhanced Result, Best Infobar, Most Innovative Use of Structured Data en Best Data Service. De beste applicatie over de vier categorieën heen wint de hoofdprijs van $10,000(!). Wel snel wezen, want de wedstrijd eindigt reeds op 14 juni.

Hail the web proxy!

Op het netwerk van de Universiteit Antwerpen wordt rapidshare om één of andere reden geblokkeerd. Op mijn kot kan ik die site op geen enkele manier openen, laat staat dat ik er iets kan downloaden (Hé, tussen haakjes: waarom werken NSFW sites dan wel?). Dat is in tegenstelling tot andere One-click hosting diensten, zoals megaupload, badongo en mediafire met dewelke ik wel met veel plezier kan dowloaden met de leuke, doch gelimiteerde 100 mbit UANet verbinding.

Maar goed, voor alles is er een oplossing. Proxy servers is het antwoord. Gewone proxies als Tor helpen echter niet, maar gelukkig kan ik via web proxies wél mijn ding doen. Leuk detail: via deze omweg hoef ik dus ook niet wakker te liggen van de wachttijden en download limieten die bij rapidshare van kracht zijn.

En kijk, een mooi overzicht van goede web proxies.

Wat rapidshare betreft trouwens: hoe melig en lastig is het onderscheiden van die hondjes en katjes wel niet? Ik maak haast altijd een fout! Veel te verregaand wat mij betreft.

Nog mensen die in een organisatie actief zijn waar ze bepaalde websites blokkeren?

Online video streaming

South Park episode streams zijn mij niet onbekend. Ook Family Guy afleveringen bekijk ik volledig online. Ze worden gestreamd in het flv formaat waardoor je ze niet meer hoeft te downloaden. Gewoon rechtstreeks in de webbrowser afspelen en gaan!

Wat ik toch nog wil vermelden hieromtrent, is dat er volledige sites zijn gebouwd die links verzamelen naar haast elke serie die er zowat is. TV Links bijvoorbeeld. Ook SideReel verdient een vermelding. TV shows, films en anime zijn er vrij beschikbaar. Verscheidene links leiden naar websites die het beeldmateriaal volledig hosten. Wat wil je nog meer?

Ik speel TrackMania Nations Forever

In mijne directe omgeving zijn er (toevallig?) al drie mensen die TrackMania spelen. Het is te zeggen, ze spelen Nations Forever, een race game dat je sinds kort gratis kan downloaden.

Het concept is simpel: je maakt een profiel aan en geeft aan waar je woont. Onder het mom van deze natie rijd je dan met je op “formule 1”-lijkende voertuig verschillende tracks volgens een bepaalde moeilijkheidsgraad. Per track kan je medailles verdienen, die leiden tot een hogere score. Scores worden bijgehouden en vergeleken met andere scores binnen dezelfde natie en scores van mensen in de rest van de wereld. Momenteel zijn er zo’n 600,000 spelers wereldwijd. In Antwerpen zijn er zelfs een 2000 tal, in België loopt dat aantal op tot 18,000. Het spel bevat niet minder dan 65 tracks beschikbaar en je kan zowel solo als multiplayer spelen. Wat ook leuk is, is dat je zelf een terrein kan samenstellen in de editor.

Hoewel ik niet echt een gamer ben, ben ik al heel wat uurtjes zoet geweest met TrackMania. Grafisch is de game gelukkig niet veeleisend, waardoor het compatibel en tamelijk stabiel is.  Ook is het beperkt in functionaliteit (een tekortkoming is dat je het voertuig dat je bestuurt, voor zover ik weet, niet zelf kan kiezen), maar het is stabiel en doet wat je verwacht dat een race game zou moeten doen. Bovendien is het maar een afgeslankte versie van United Forever, dus niet verwonderlijk zijn de mogelijkheden gelimiteerd. Het communicatie platform dat inherent in het game zit, vind ik ook geweldig. Ik hoop dan ook dat er een grote virtuele community achter gaat schuilen en dat er regelmatig nieuwigheden worden geïntroduceerd zodat het niet louter een traditioneel race spel blijft. Hoe dan ook, het is een plezierig en verslavend spel!

Nog mensen die TrackMania spelen?

Narrow Stairs van Death Cab For Cutie is fantastisch

Het nieuwe album Narrow Stairs van Death Cab For Cutie is nu eindelijk toch gelekt. Dit keer gaat het gelukkig niet om een aprilgrap die naar de Duitse band Velveteen leidde. Meteen heb ik het beluisterd. En ja. ‘T is echt hé. Puur Death Cab For Cutie. Soms instrumentaal met catchy gitaren of met flarden piano, soms begeleid door de aangename stem van Ben Gibbard.

Hoewel het album maar een paar nummers heeft die eruit schieten is het in het geheel een pareltje. Soms hoor ik Belle and Sebastian, dan weer Coldplay, maar toch blaast er doorheen deze plaat een nieuwe wind. Wat alle banaliteit aan een indie band als Death Cab For Cutie doet wegebben, zijn de opbouwende, meeslepende en krachtige nummers die plots hogere sferen bereiken als in een verhaal. Dat weerklinkt ook in dit album. Cath, The Ice Is Getting Thinner, Your New Twin Sized Bed, Bixby Canyon Bridge en het heerlijke, acht minuten durende I Will Posess Your Heart zijn fenomenale nummers.

Voor de fans ook goed nieuws, want op 8 juli spelen ze in het Rivierenhof in Deurne. Tickets dus tijdig bestellen!

Het album komt officieel maar uit op 13 mei, maar voor wie echt niet kan wachten:

Rapidshare: Death Cab for Cutie – Narrow Stairs
Megaupload: Death Cab for Cutie – Narrow Stairs